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    Nach 20 Jahren: Sonde „Cassini“ ist auf den Saturn gestürzt

    Rund 20 Jahre nach ihrem Start und nach jahrelangem Kreisen um den Saturn ist die Raumsonde „Cassini“ kontrolliert in den Saturn gestürzt. Das letzte Signal der Sonde ging um 13.55 Uhr MESZ via Radiowellen im Kontrollzentrum der US-Raumfahrtbehörde Nasa im kalifornischen Pasadena ein.

    Mehr als zehn Jahre lang hat „Cassini“ den Saturn mit seinen Ringen und Monden erforscht und Wissenschaftler mit immer neuen Entdeckungen begeistert. Jetzt hat sich die Sonde spektakulär verabschiedet. Die Nasa-Manager sind stolz und wehmütig - „danke für die Forschung“.

    „Unser Raumschiff hat die Atmosphäre des Saturn erreicht und wir haben die letzte Übertragung bekommen“, teilte die Nasa via Kurznachrichtendienst Twitter mit. „"Cassini“ ist jetzt ein Teil des Planeten, den sie studiert hat. Danke für die Forschung."

    Die 2125 Kilogramm schwere Sonde sollte bei ihrem Absturz wie ein Meteor auseinanderbrechen und die Teile dann in der Atmosphäre verglühen. Bis zuletzt hatten mehrere wissenschaftliche Instrumente an Bord von „Cassini“ gearbeitet und Daten zur Erde gesendet. Bis ein Signal vom Saturn auf der Erde ankommt, vergehen 86 Minuten. „Ich hoffe ihr seid alle genauso zutiefst stolz auf diese großartige Leistung, eine großartige Mission, ein großartiges Raumschiff und ein großartiges Team“, sagte Missionsdirektor Earl Maize nach dem letzten Signal im Kontrollzentrum, aus dem die Nasa live übertrug. „Ich verkünde jetzt das Ende der Mission.“

    Der Abschied von „Cassini“ war notwendig geworden, weil der Treibstoff der Sonde so gut wie alle war. Um jegliche Kontamination der Monde des Saturn zu verhindern, entschied sich die Nasa, „Cassini“ in der Atmosphäre des Planeten verglühen zu lassen. „"Cassini hat uns die Schönheit des Saturn gezeigt. Sie hat das beste in uns hervorgebracht. Nun müssen wir selbst weiter erkunden“, hieß es bei der Nasa auf Twitter. „Jedesmal wenn wir den Saturn am Nachthimmel sehen, werden wir uns erinnern. Wir werden lächeln. Und wir werden zurückkehren wollen.“

    Es sei ein Abschied mit „einem lachenden und einem weinenden Auge“, sagte Nasa-Manager Michael Watkins. „Für uns aus dem “Cassini„-Team wird nichts mehr so sein wie es war, jetzt wo das Raumschiff nicht mehr fliegt“, ergänzte seine Kollegin Linda Spilker.

    „Cassini“ war 1997 vom Weltraumbahnhof Cape Canaveral gestartet und 2004 in der Umlaufbahn des Saturn angekommen. Zum Abschluss der Mission war sie 22 Mal zwischen dem Planeten und seinen Ringen hindurchgetaucht - eine Region, in der zuvor noch nie eine Sonde war. An der rund 3,2 Milliarden Dollar teuren Mission waren Tausende Mitarbeiter aus 17 Ländern beteiligt.

    Die Entdeckungen der Sonde, die sich als erste in die Region der Saturn-Ringe gewagt hatte, hatten Wissenschaftler begeistert und das Wissen über den Planeten und seine Ringe revolutioniert. „Cassini“ hatte beispielsweise einen Ozean auf dem Mond Enceladus, der möglicherweise Leben dort zulassen könnte, und flüssige Methan-Seen auf dem Mond Titan entdeckt. Das habe „alles verändert“, sagte Nasa-Manager Thomas Zurbuchen. „Es hat unsere Ansichten durcheinandergeschüttelt über überraschende Orte, an denen man nach potenziellem Leben außerhalb der Erde suchen könnte.“

    Deswegen sei das Ende von „Cassini“ auch eigentlich eher ein Anfang, sagte seine Kollegin Spilker. „,Cassini' ist weg, aber ihr wissenschaftlicher Schatz wird uns noch über Jahre beschäftigen. Wir haben bislang nur an der Oberfläche des Berges an Daten gekratzt, den die Sonde uns zu ihrer Lebzeit überlassen hat.“

    dpa

    Daten und Zahlen zu „Cassini“

    Rund 20 Jahre nach ihrem Start soll die Raumsonde „Cassini“ am Freitag kontrolliert auf den Saturn stürzen. Einige Daten und Zahlen zum „letzten Abtauchen“ der Sonde:

    • 12.600 Kilogramm wiegt die Sonde, sie ist rund sieben Meter lang
    • 1997 startete "Cassini" Richtung Saturn, 2004 kam sie in dessen Umlaufbahn an
    • 27 Länder sind an der Mission beteiligt
    • 8 Milliarden Kilometer hat die Sonde ungefähr zurückgelegt und dabei 294 Mal den Saturn umrundet
    • 2,5 Millionen Befehle hat "Cassini" ausgeführt
    • 635 Gigabytes an wissenschaftlichen Daten hat die Sonde gesammelt und 453 048 Fotos gemacht.
    • Daraus sind bislang 3984 wissenschaftliche Artikel entstanden
    • 2 Ozeane hat "Cassini" entdeckt
    • Bau und Betrieb der Sonde kosteten mehr als 3 Milliarden Dollar (2,5 Milliarden Euro)
    Geplanter Absturz: Raumsonde „Cassini“ dreht ihre letzten Runden um den Saturn
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